Saint Mael et saint Melchu
Saint Maël

Saint Maël, évêque d'Ardagh et saint Melchu, évêque d'Armagh


Morts vers 488-490. Maël et son frère Melchu étaient deux enfants parmi les 17 fils et 2 filles de Darerca, la sœur de saint Patrick, sœur qu'on fête le 22 mars, et de son mari Conis. Tous leurs enfants sont connus pour avoir embrassé la vie religieuse. Maël et Melchu, ensemble avec leurs frères Muinis et Rioch, ont accompagné Patrick en Irlande et se sont joints à son travail de missionnaire. Patrick a ordonné Maël et Melchu évêques. On sait que Patrick a nommé Maël évêque d'Ardagh, et Melchu au siège d'Armagh (ou inversement). Il y aurait quelqu'indice que Melchu ait pu être évêque sans siège épiscopal attitré et qu'il aurait pu succéder à son frère. Quelques ragots ont circulé parce que Maël habitait avec sa tante Lipait mais les deux ont pu démontrer leur innocence de manière miraculeuse auprès de saint Patrick, qui leur recommanda d'habiter à part.

Selon une vénérable tradition, Maël a admis sainte Brigitte en religion. Pendant le rite, il parcourut par inadvertance la consécration épiscopale, et saint Macaille (25 avril) protesta. Le toujours serein Maël, cependant, était convaincu que c'était arrivé selon la Volonté de Dieu et insista que la consécration soit tenue valide. Brigitte et certaines vierges partirent avec elle recevoir le voile de l'évêque Maël à Telcha Mide. Il était heureux de les voir. Par humilité, Brigitte était restée en arrière afin d'être la dernière à recevoir le voile. Une rose rouge tomba sur sa tête, du faîte du toit de l'église. L'évêque Maël dit alors : « Avance-toi, O sainte Brigitte, que je puisse orner ta tête du voile avant les autres vierges. » Elle s'avança alors. Et par une grâce du Saint-Esprit, c'est le rituel d'ordination épiscopale qui fut lu sur elle ! Macaille dit que l'ordination épiscopale ne devrait pas être donnée à une femme. L'évêque Maël répondit : « Je n'ai aucun pouvoir en la matière. C'est Dieu qui a conféré cette dignité à Brigitte, au devant de toute (autre) femme. » C'est pourquoi depuis lors les hommes d'Irlande rendent les honneurs épiscopaux au successeur de Brigitte. Cette histoire tient très probablement au fait que le système diocésain romain était inconnu en Irlande. Les monastères ont formé le centre de la vie Chrétienne dans l'Église primitive d'Irlande. Par conséquent, abbés et abbesses pouvaient avoir tenu certaines des dignités et fonctions d'un évêque sur le Continent. L'évidence de ceci peut être également constatée aux synodes et aux conciles, comme celui de Whitby, qui a été convoqué par Saint Hilda. Des femmes ont parfois dirigé un double monastère; dirigeant donc des hommes et des femmes. Brigitte, en tant que première parmi les abbesses, pourrait avoir rempli quelques fonctions semi-épiscopales, comme prêchant, recevoir les confessions (sans absolution), et diriger les Chrétiens avoisinants. Rien n'est connu avec certitude absolue sur ces saints ; cependant, Maël a un culte fort répandu à Longford, où il était le premier abbé-évêque d'un monastère richement doté qui a prospéré durant des siècles. La cathédrale de Longford est dédiée à Maël, comme l'est une université. La crosse qu'on pense avoir appartenu à saint Maël est maintenant conservée à l'Université de saint Maël dans un reliquaire en bronze sombre, autrefois décoré avec de la dorure et des pierres colorées. Il a été retrouvé au 19e siècle à Ardagh près de la vieille cathédrale de saint Maël.

Saint Maël et saint Melchu sont fêtés le 6 février.


Tropaire à saint Maël et saint Melchu


Accompagnant l'Illuminateur de l'Irlande, votre glorieux oncle,/
dans ses voyages de missionnaire,/
O bienheureux hiérarques Maël et Mun,/
et étant bénis par le don de l'éloquence,/
vous en avez inspiré beaucoup à rejeter les ténèbres du paganisme et à croire au Christ./
Priez pour nous, O vous les saints,/
que les ténèbres de nos péchés puissent être effacées par la Miséricorde de notre Dieu.